29 de julio de 2014

El estancamiento tecnológico del e-book

Aunque pueda sonar algo chocante, en mi opinión el mundo del libro electrónico –el "clásico" es decir el autocontenido en un solo documento EPUB o PDF, etc.– está algo estancado y padece de cierta 'represión tecnológica', o mejor dicho, sufre de falta de innovación, de auténtica innovación.  Quizá por ello el e-book está siendo esa 'eterna joven promesa', algo que no acaba de despegar de manera brillante, frente a otras formas de consumir información más sólidas y persistentes como es el caso de la Web (esa vieja tozuda que ha sobrevivido a todo y que sobrevivirá a las apps también).

Desde que irrumpieron en el mercado, los e-books se han abierto paso cómodamente debido a que los usuarios se han dado cuenta de las obvias ventajas y comodidades que conlleva (portabilidad, interactividad, coste, etc.) y por lo tanto han adoptado rápidamente la nueva tecnología.

Sin embargo, creo que nos hemos quedado ahí estancados en un modelo de producto que dista muy poco de ser una mera réplica en digital de un libro en papel. Es decir, en lugar de aprovechar las posibilidades que nos ofrecen los soportes digitales –el hardware– para literalmente reinventar el concepto de libro, se han desarrollado "nuevos productos viejos" asfixiados bajo el corsé del paradigma del libro de papel. Si bien tomarlo como referencia para evitar que un producto demasiado innovador o demasiado disruptivo fuera a fracasar, aferrarse a él creo que está siendo una equivocación.

Un ejemplo de ello podría ser el célebre efecto visual de "doblez de página" que tanto furor despertó hace algunos años cuando se empezó a implementar en la Web o en CD-ROM multimedia (usando tecnología Adobe Flash) y que posteriormente adoptó por ejemplo Apple en su app lectora de libros electrónicos iBooks. 

A día de hoy la razón y la cordura se va aposentando después de esa absurda fiebre inicial y ya hay bastante consenso en que dicho efecto visual no tiene sentido, y se va retirando progresivamente de las aplicaciones de lectura, aunque hay que decir que muchas lo mantienen como opcional, como por "vergüenza torera" de no querer ser el primer valiente en proscribir semejante horterada inane.

Los e-books siguen tozudamente pareciéndose a los libros en papel


Pero ése sería un ejemplo menor, a mi modo de ver.

Pensemos por un momento en un libro electrónico típico, un EPUB o un PDF. Por más multimedia o demás luces de colores que contenga, su estructura sigue siendo igual de rígida que la de un libro en papel: paginación, tabla de contenidos, lectura lineal, etc. En este punto alguien me podría replicar que los hipervínculos interactivos permiten romper eso y efectuar una lectura no lineal del libro, lo cual es cierto, pero hay que ir más allá. Bastante más allá. Y para ello tenemos que dejarnos de prejuicios, apartar de una dichosa vez la mirada del libro en papel y empezar a fijarnos en otros paradigmas. 

¿Cuáles? Adivinen…

El formato más extendido de libro electrónico es el formato EPUB. Dicho formato no fue una creación ex nihilo si no que está cimentado sobre los estándares de la web: el HTML (para estructurar los contenidos), el CSS (para darles formato), el Javascript (para la interactividad) y el XML (para los metadatos) y finalmente la compresión ZIP para agregarlo. 

En paralelo al desarrollo de este formato, la propia Web ha seguido evolucionando con la irrupción del HTML5 y todo lo que conlleva. Aunque parte de la innovación del HTML5 está presente en el EPUB 3, seguimos fabricando e-books que siguen el mismo paradigma y siguen adheridos al mismo esquema rígido que los libros en papel, en lugar de dar rienda suelta a todas las posibilidades que nos ofrece la tecnología. 

Un ejemplo muy simple: estos días estoy maquetando una memoria de un congreso, en formato digital y en papel. Es decir, el típico documento con una tabla de contenidos dividida en capítulos y luego en títulos de ponencias, un índice alfabético de autores al final, etc. 
Mientras hago el trabajo me surgen ideas en paralelo a cierta sensación de impotencia: ¿No sería ideal que el usuario pudiera elegir cómo está organizado el contenido del libro? Es decir, que pudiera, con un simple gesto, leer el libro dividido no en capítulos por ponencias, si no en ponencias agrupadas por autor, tema, etc. o al menos siquiera indexarlo de ese modo. 

Esta funcionalidad, simple de cara al usuario, es algo fácil de implementar por ejemplo en la Web, donde una petición al servidor resulta en una nueva consulta a una base de datos, que rápidamente dispone la información organizada según otros criterios y la envía para que sea presentada de otro modo. Esta agilidad y versatilidad en la manera de consumir contenidos de momento no solo no ha sido igualada por los libros electrónicos al uso si no que no tiene pinta de cambiar a corto plazo. Al adoptar las tecnologías que lo harían posible pero a la vez al seguir auto-limitándose a un formato secuencial, paginado e indexado estáticamente, parece que la única alternativa para poder fabricar contenidos que posean la agilidad que buscamos sea crear un aplicación o –cómo no– seguir bajo el fiable paragüas de la Web. 

Pero entonces ¿en qué lugar quedará el e-book? ¿Será barrido o asimilado por una persistente Web que cada vez más se amolda a lo que debería ser realmente un libro electrónico?


¿Qué opinión tenéis al respecto?

3 de julio de 2014

Cómo son los EPUB de maquetación fija que exporta InDesign 10

Hace poco, coincidiendo con la salida al mercado de Adobe InDesign 10 (CC 2014), dábamos la primicia de su principal novedad: la capacidad de exportar EPUB 3 de maquetación fija.

Sin embargo, una mirada algo más minuciosa a esta importante novedad, ¿qué nos aporta?

A primera vista, la fidelidad del resultado es casi perfecta: fuentes incrustadas bien preservadas, maquetación igualmente respetada, páginas separadas, vídeo etc. Esto convierte sin duda a Adobe InDesign CC 2014 como una herramienta óptima para la creación rápida de este tipo de libros electrónicos, sin más pretensiones.

Las opciones de exportación son simples y directas, aunque dejan desiertas algunas opciones importantes que sí se abordan en el caso de EPUB de maquetación fluida:


Cuadro de diálogo de opciones de exportación EPUB 3 
de maquetación fija en InDesign CC 2014


Sin embargo, en caso de que tengamos nociones de HTML y CSS, ¿es posible hacer "bricolage" dentro de un EPUB 3 tal como sale del horno de InDesign CC 2014?

La esencia de un libro de Maquetación Fija es precisamente ésa, que conserve con precisión la posición, tamaño y aspecto de los objetos, es decir, las cajas de texto e imagen. Esto se consigue con bastante eficacia en la exportación desde InDesign, pero con un "peaje" a pagar: un código HTML un tanto inaccesible. He aquí una muestra:



Pequeño fragmento de código HTML correspondiente 
a un trozo de cuadro de texto en InDesign

Por si no has tenido la paciencia suficiente para ponerte a leer con calma el código de la imagen, simplemente mencionar que InDesign coloca cada palabra individualmente en su sitio, usando etiquetas HTML del tipo . Es decir, aunque nuestra página en InDesign conste de un simple e inocente marco de texto, InDesign lo va a convertir en una especie de puzzle donde cada palabra es una pieza, para conseguir el aspecto fidedigno en el libro ePUB 3.

Sinceramente, desconozco el porqué hacerlo así en lugar de posicionar los marcos de texto como un solo objeto contenedor con un texto fluido en su interior. Si bien es cierto que esta forma de generar el código puede ser algo conveniente a la hora de hacer libros que se leen solos en voz alta (con el efecto "Read Aloud"), es fácil ver que en cualquier caso la fracción de etiquetas —de código— excede con mucho a la fracción de contenido de texto. Además, el CSS responsable del posicionamiento está totalmente en línea (incrustado) dentro de los mismos párrafos de texto, cuando en general la praxis recomendada es la de separar el contenido del diseño, o lo que es lo mismo, el HTML semántico de las hojas de estilo CSS.

Quizá un motivo por el cual se genera este código tan intrincado sea para asegurar a la perfección que no haya ningún tipo de diferencias o inexactitudes entre lo que se ve en InDesign y lo que se ve luego en el libro EPUB3, o sea, que la experiencia sea 100% WYSIWYG.

A veces es posible que al exportar todo un contenedor de texto como un solo bloque DIV dentro del HTML de nuestro libro, haya ligeras diferencias en el tamaño de los textos, la partición por sílabas, el encaje de palabras, etc. Nada que no puedan solucionar unos leves retoques en la hoja de estilos CSS común del libro. Quizá lo que Adobe está diciendo con este código es "mira, lo exporta perfecto pero no lo toques ni un milímetro". Ésa es al menos mi impresión. ¿Qué opináis vosotros?




18 de junio de 2014

Novedades EPUB en Adobe InDesign CC 2014

Hoy se presenta la nueva versión de Adobe InDesign (la v10, CC 2014), que trae una importante novedad en lo que a publicaciones digitales se refiere: la posibilidad de crear EPUB 3 de Maquetación Fija.

Mira este breve vídeo y sigue hoy en Twitter en hashtag #CCNext para estar a la última:


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